sábado, 28 de abril de 2012

Nintendo cierra el año con las primeras perdidas de su historia reciente.

 Perdió más de 400 millones de euros en el año fiscal 2011
Según sus previsiones para el ejercicio 2012 volverá a dar beneficios
El gigante de los videojuegos Nintendo sufrió una pérdida neta de 43.204 millones de yenes (402 millones de euros) en el recién concluido año fiscal 2011, lo que supone los primeros números rojos en un ejercicio de su historia, informó la compañía. Un hecho que se veía venir tras los resultados de los últimos trimestres.
La cifra contrasta con el beneficio neto de 77.621 millones de yenes (722,2 millones de euros) que la empresa de Kioto (centro de Japón) cosechó durante el ejercicio fiscal 2010.
Nintendo registró además una pérdida operativa de 37.320 millones de yenes (347,3 millones de euros), frente a los 171.076 millones de yenes (1.592 millones de euros) de beneficio del año anterior.
El grupo nipón tuvo unos ingresos por ventas de 647.652 millones de yenes (6.029 millones de euros), un 36,2% menos que el año pasado, algo que atribuye a las rebajas en los precios de venta de sus consolas 3Ds y Wii y al impacto de la fortaleza del yen.
Beneficios en un año
En cuanto a sus previsiones para el ejercicio 2012, que en Japón concluirá el 31 de marzo de 2013, Nintendo prevé salir de pérdidas y obtener un beneficio neto de unos 20.000 millones de yenes (unos 185 millones de euros), según un comunicado de la compañía.
La empresa creadora de Super Mario tiene previsto lanzar antes de diciembre de este año su nueva consola de sobremesa Wii U, y por ello espera unas ventas durante el actual ejercicio de 820.000 millones de yenes (7.622 millones de euros), un 26,6% más que lo cosechado este año.
Nintendo espera además ampliar la distribución de su dispositivo portátil 3DS y también de 'software' para el mismo, con el lanzamiento de ambiciosos títulos desarrollados por la propia empresa como 'New Super Mario Bros 2' y un 'Super Mario' para la nueva consola Wii U, tal y como adelantó al Navegante en exclusiva por el propio Sigueru Miyamoto.

Cúal es el navegador más usado en cada continente.

 La guerra o batalla de los navegadores se centra principalmente en el los tres protagonistas más destacados, Internet Explorer, Google Chrome y Mozilla Firefox. Una serie de gráficos elaborados con los datos de StatCounter segmentan el uso de navegadores por continentes. Estados Unidos es donde más se utiliza el 'software' de Microsoft, mientras que el terreno de Google es América Latina.
Los datos que hacen referencia a las estadísticas de uso de navegadores varían según qué firma analista los ofrezca. Un ejemplo de ello es que en diciembre de 2011, mientras NetApplications informaba sobre el acercamiento de Chrome a la cuota de mercado de Firefox, para StatCounter el 'software' de Google ya había superado al de Mozilla.
La web pingdom.com ha elaborado unos gráficos sobre el uso de navegadores por continentes. En Europa el más popular es Firefox, con un 30,6% de cuota, seguido de cerca por Explorer y Chrome, ambos casi igualados.
Sin embargo, en Norteamérica el dominio del navegador de Microsoft es indiscutible, con un 40,4%, frente al 24,1% del de Google y el 21% del de Mozilla. En el gráfico, en la región que aparece bajo el nombre de Sudamérica la supremacía corresponde, también ampliamente, a Chrome, con un 48%, mientras que Explorer tiene un 28,9% y Firefox un 20,8%.
StatCounter también anunció recientemente que Google Chrome había sobrepasado por primera vez a Internet Explorer a nivel global. Fue únicamente por un día, durante un fin de semana, pero sirve para simbolizar el crecimiento del primer navegador, así como el declive del que ha sido el rey durante mucho tiempo.

Samsung bate a Nokia y se convierte en el mayor fabricante de móviles del mundo

 Cambio histórico en el panorama de la telefonía móvil. La coreana Samsung Electronics es ya el mayor fabricante mundial de teléfonos móviles, por delante de la finlandesa Nokia, según un informe de Strategy Analytics citado por medios internacionales como la BBC o Financial Times.
Es más, sus teléfonos inteligentes Galaxy, que superan al iPhone de Apple en la gama alta del mercado, han impulsado a la compañía, que obtiene un beneficio récord. Destaca las "fuertes" ventas de sus productos de referencia Galaxy Note y Galaxy S II.
De esta manera, Samsung envió a los distribuidores durante el primer trimestre del año 93 millones de teléfonos, mientras que Nokia fabricó y envió 83 millones.
De los dispositivos que la compañia coreana colocó a distribuidores, 44,5 millones eran 'smartphones', comparado con los 35,1 millones de Apple, aunque el negocio del iPhone y del iPad es más lucrativo: la compañía de la manzana ganó 11.600 millones de dólares entre enero y marzo, más de dos veces que Samsung, a pesar de que sus ingresos fueron un 10% menos.
Cifras récord
Samsung Electronics acaba de presentar sus resultados del primer trimestre del año, con un beneficio récord de 5.200 millones de dólares (3,931 millones de euros).
La compañía explica que las ventas de televisores y 'chips' semiconductores descendieron debido a factores estacionales, pero aumentó la rentabilidad en su negocio de pantallas y teléfonos móviles.
Los números hablan por sí solos, impulsados en gran medida por la división de teléfonos móviles: más de 20.000 dispositivos Galaxy salieron hacia los distribuidores cada hora durante el pasado trimestre, presume la compañía.
Derroca de su reinado de 14 años a Nokia, líder del mercado desde 1998, cuando a su vez desbancó a Motorola como el principal fabricante de dispositivos móviles.
Algunos analistas, como Matt Evans de CLSA, aseguran que "el éxito en los 'teléfonos inteligentes' de Samsung en el primer trimestre es la otra cara de la moneda que supone la decepción de Nokia".
Nokia, que también había sido líder en el segmento de 'teléfonos inteligentes' hasta el año pasado, ha sufrido un fuerte descenso en sus ventas desde que abandonó su propio sistema operativo para 'teléfonos inteligentes' y cambió a Windows Phone, completamente nuevo. De hecho, sólo logró vender 12 millones de 'teléfonos inteligentes' en el primer trimestre.
Expectativas
Y hay grandes expectativas sobre el lanzamiento la próxima semana en Londres de la tercera generación del Galaxy S, con el que Samsung intentará mantener ese impulso gracias además al 'tirón' de los próximos Juegos Olímpicos, de los que la multinacional uno de los patrocinadores principales.
El nuevo Galaxy incluirá un microprocesador con cuatro núcleos de Samsung, que la compañía espera vender para dispositivos de otras marcas como Nokia, HTC y Motorola, e incluso Apple, que resulta ser uno de sus principales clientes de componentes.
"Prevemos una demanda muy fuerte para el Galaxy S III", dijo Robert Yi, vicepresidente senior de Samsung y jefe de relaciones con los inversores. "Cuando hay una fuerte demanda en el mercado, no hay que gastar necesariamente mucho dinero en marketing para promover las ventas".

martes, 24 de abril de 2012

El FBI advierte de que 300.000 ordenadores se quedarán sin acceso a Internet en julio

 El FBI estima que hasta 568.000 ordenadores fueron infectados.
Aconsejan entrar en www.dcwg.org para saber si estamos a salvo.
Seis hackers de Estonia ya están detenidos y falta un ruso.
El FBI de Estados Unidos ha anunciado que alrededor de 300.000 internautas en todo el mundo se pueden encontrar sin conexión a Internet a partir del 9 de julio, a causa de un virus inoculado por una red de piratas informáticos, que redirigía a una Internet corrupta.
Los agentes federales estadounidenses sugieren a los internautas que se conecten al portal DNS Changer Malware donde podrán saber si fueron infectados por la citada red de hackers, que fue desmantelada en noviembre de 2011, según declaró a AFP una portavoz del FBI, Jenny Shearer.
A raiz de la detección del sistema corrupto de Internet, desde Estados Unidos se creo un sistema limpio paralelo al que se conectaron los ordenadores infectados. Pero ese sistema ahora se desconectará. El FBI estima que hasta 568.000 ordenadores fueron infectados por el programa instalado por los piratas, que modificaba los ordenadores y los redirigía de manera anónima hacia un Internet fraudulento.
Cinco meses después de las detenciones de los criminales, el número de víctimas aún conectadas al sistema limpio generado por EEUU ha descendido a 360.000, principalmente en Estados Unidos, la Unión Europea e India. Pero en cualquier caso, los conectados a este sistema limpio deben limpiar su ordenador y volver a conectarse a la red normal, si no quieren quedarse sin Internet en julio.
Por este motivo el FBI insta a los internautas a verificar si están o no afectados por este problema. Los investigadores estiman que los piratas habrían ganado 14 millones de dólares gracias a los spams que aparecían en su Internet fraudulenta.
Seis hackers naturales de Estonia de esa red fueron detenidos en noviembre, en el marco de la operación Ghost Click y todavía se persigue a un séptimo pirata ruso, que aún no ha sido arrestado.

El buscador HARPS-N detectará planetas como la Tierra

 Ha sido diseñado para detectar y estudiar planetas extrasolares o exoplanetas y será el buscador más preciso del hemisferio norte. Detectará planetas con una masa parecida a la Tierra y movimientos estelares de menos de un metro por segundo. El buscador HARPS-N (Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisión Norte) detectará planetas con una masa parecida a la Tierra y movimientos estelares de menos de un metro por segundo y será inaugurado este lunes a las 12.00 horas, en las instalaciones del Telescopio italiano Nazionale Galileo (TNG) instalado en el Observatorio del Roque de los Muchachos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), en La Palma, según informa el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). HARPS-N, que empezará su búsqueda este verano, ha sido diseñado para detectar y estudiar planetas extrasolares o exoplanetas y será el buscador de planetas más preciso del hemisferio norte, según los astrónomos del proyecto. Se trata "de un gemelo casi exacto" del instrumento HARPS ya instalado en el Observatorio Europeo del Sur, en el telescopio de 3,6 metros en La Silla (Chile). En concreto, el objetivo científico primario de HARPS-N será la confirmación y el estudio de los candidatos a planetas extrasolares encontrados por el satélite Kepler de la NASA. La misión de Kepler se centra en la búsqueda de planetas extrasolares mediante el método de los tránsitos, que consiste en observar periódicamente estrellas para detectar variaciones en su brillo a través de mediciones fotométricas. Un exoplaneta, en su órbita, puede interponerse entre la línea de visión del telescopio y la estrella, fenómeno conocido como tránsito, que produce una disminución en el brillo de la estrella. Kepler ha realizado su búsqueda en un área del cielo que comprende las constelaciones de Cygnus (del Cisne) y Lyra (Lira), en el hemisferio norte. Ésta ha sido la razón de la instalación de HARPS-N en La Palma, dado que se trata de "uno de los mejores lugares para observar el cielo del Norte". Para confirmar el hallazgo de un exoplaneta, HARPS-N tiene que detectar el desplazamiento que la gravedad del planeta orbitante causa a su estrella mediante la estabilidad mecánica y térmica del instrumento, que es garantizada por un control muy preciso de las condiciones en su interior. Su gran precisión es lo que permitirá la detección de planetas que tengan una masa parecida a la de la Tierra. Comparado con otros métodos de búsqueda de exoplanetas, el estudio combinado de tránsitos y velocidades radiales que realiza HARPS-N permite determinar "con claridad" parámetros como el diámetro del exoplaneta, su masa, densidad e inclinación de su órbita, así como el sentido de su translación alrededor de la estrella, según el IAC. El proyecto de HARPS-N es un consorcio de Geneva Observatory and University (Suiza), INAF-TNG (Italia), CfA and Harvard University (EE UU), ATC Edinburgh, Queens University y University of St. Andrews (Reino Unido).

sábado, 21 de abril de 2012

Aparecen en África medio millón de metros cúbicos de aguas subterráneas


Investigadores del Servicio Geológico Británico (BGS, por sus siglas en inglés) y de la University College London (UCL), han afirmado que África esconde una "inmensa reserva" de agua subterránea, que supone hasta cien veces la cantidad encontrada en la superficie, "capaz de hacer frente a los caprichos del cambio climático".
Esta es la conclusión a la que han llegado los responsables del estudio después de cartografiar con detalle la cantidad y el rendimiento potencial de este recurso en todo el continente. Estos resultados han sido publicados en la revista 'Environmental Research Letters'.
El texto recuerda que en toda África más de 300 millones de personas no tienen acceso al agua potable y que la demanda de este líquido "está destinado a crecer considerablemente en las próximas décadas debido al crecimiento demográfico y la necesidad de riego para los cultivos".
Sin embargo, se muestran "cautelosos" acerca de la mejor forma de acceder a estos recursos ocultos, ya que sugieren que "la perforación a gran escala podría no ser la mejor manera de aumentar los suministros de agua".
Investigadores del Servicio Geológico Británico y de la University College London (UCL), han afirmado que África esconde una "inmensa reserva" de agua subterránea, 
Con esta cantidad, que supone hasta cien veces la cantidad encontrada en la superficie, se podría hacer "frente a los caprichos del cambio climático".
Uno de los responsables del estudio Alan MacDonald ha explicado, en declaraciones a la BBC, que los pozos de alto rendimiento "no deben ser desarrollados sin un conocimiento profundo de las condiciones de las aguas subterráneas locales". Por ello, apuesta por un consumo a pequeña escala y en zonas rurales para que éste sea efectivo.
Así lo ha puesto de manifiesto la investigadora Helen Bonsor, quien insiste en que "a veces los medios más lentos de extracción son los más eficientes". Asimismo, ha explicado que hasta ahora, las aguas subterráneas habían pasado desapercibidas y espera que estos avances "hagan abrir los ojos ante nuevas posibilidades".
Las zonas de mayor almacenamiento de agua subterránea se encuentran en el norte de África, en las grandes cuencas sedimentarias, en Libia, Argelia y Chad. "La cantidad de almacenamiento en las cuencas es equivalente al grosor de 75 metros de agua a través de esa área, que es una cantidad enorme", ha apostillado Bonsor.
En definitiva, el estudio explica que estos nuevos mapas indican que muchos países que actualmente se reconocen por su escasez de agua tienen importantes reservas de agua subterránea. Así, concluye que manteniendo el ritmo actual de extracción para consumo y para riego a pequeña escala, "este recurso oculto puede proporcionar un colchón ante la variabilidad climática".

Desarrollan un trasplante en los ojos de ratones ciegos para volver a ver


La degeneración macular por vejez, la retinitis pigmentosa y la ceguera vinculada a la diabetes son las principales causas de esta enfermedad.
Investigadores británicos de la Universidad de Londres junto al Consejo de Investigación Médica del Reino Unido han desarrollado un nuevo estudio donde logran restaurar la visión de ratones ciegos mediante un trasplante de células en la retina.
Esta nueva investigación se hizo mediante la inyección de fotoreceptores, unas células especiales de la retina que recubren la superficie interior del ojo y que su función es la de convertir la luz en impulsos nerviosos.
La degeneración macular, la retinitis pigmentosa y la ceguera vinculada a la diabetes son las principales causas de esta enfermedad. Los científicos creen que este nuevo desarrollo permitirá a muchos pacientes que padecen esta enfermedad puedan curarse.
En un reportaje publicado en la revista Nature habla de dos tipos de células fotoreceptoras, los conos y los bastones que son utilizados como información que llega al ojo para convertirla en visión.
La ciencia ha desarrollado un nuevo método que podría ser efectivo para todos los pacientes que padezcan este trastorno.

martes, 17 de abril de 2012

Apophis, la amenaza es real.



                      El asteroide Apophis fue descubierto en 2004
La Academia Rusa de Ciencias acaba de emitir un informe en el que sugiere enviar cuanto antes un satélite equipado con una radiobaliza hasta el asteroide 99942 Apophis, considerado el más peligroso para la Tierra y cuya órbita le llevará a pasar muy cerca de nuestro planeta en los años 2029, 2036 y 2068.
El objetivo de la misión no es otro que el de averiguar, sin lugar a dudas y de una vez por todas, el grado real de amenaza que esta roca espacial de casi 300 metros de diámetro supone para nosotros. «Desde el punto de vista técnico, la misión podría estar lista para su despliegue en el año 2015», afirma el comunicado de la Academia.
Apophis pasará en abril de 2029, a solo 29.450 km. de la Tierra
Apophis, descubierto en 2004, llevará a cabo su primera «pasada» por la Tierra el próximo 13 de abril de 2029, a una distancia de solo 29.450 km, lo que supone todo un récord de proximidad para esta clase de objetos. A pesar de ello, esta primera visita será inofensiva y el riesgo de impacto para ese año, aunque existe, sería despreciable.
El problema viene después. De hecho, los astrónomos saben que, debido precisamente a a su cercanía en esas fechas, la trayectoria del asteroide se verá afectada por la fuerza de la gravedad terrestre. Lo cual podría llevar a un impacto durante alguna de las dos siguientes visitas. La cuestión es que, a falta de datos precisos, no resulta posible realizar estimaciones acertadas. En otras palabras, seguimos sin saber cómo es realmente de peligroso este asteroide.
En su última estimación, hecha pública en octubre de 2009, la NASA cifraba en una entre 250.000 las probabbilidades de impacto de Apophis contra la Tierra para 2036, y una entre 333.000 para su paso en 2068. Sin embargo, la propia NASA considera que estas estimaciones no podrán ajustarse hasta que se disponga de los datos de la aproximación del asteroide en 2029.
El envío de un satélite servirá para despejar las dudas
Según el informe de la Academia rusa, el envío de un satélite hasta el asteroide servirá para despejar las dudas y calcular la trayectoria exacta del asteroide. Los instrumentos podrían, una vez conocidos al detalle sus datos orbitales, realizar predicciones mucho más fiables para los próximos encuentros y clarificar cuáles son las posibilidades reales de impacto para 2036.
Otros investigadores han propuesto con anterioridad misiones espaciales con el mismo objetivo. Una de ellas, que no llegó a ponerse en práctica, consistía en colocar equipo científico directamente sobre la superficie del asteroide, lo que permitiría monitorizar sus datos de forma continua. La misión propuesta ahora por Rusia, sin embargo, tiene la ventaja de ser mucho más económica y sencilla desde el punto de vista técnico.
Con un tamaño que multiplica por tres al de un campo de fútbol, Apophis es, con todo, un asteroide de pequeño tamaño, especialmente si se compara a cuerpos como Ceres, que tiene casi mil km. de diámetro.
A pesar de ello, un impacto directo contra la Tierra sería capaz de provocar daños muy graves, especialmente si se produjera en zonas muy pobladas. Baste decir que la energía liberada sería equivalente a la de varias decenas de miles de bombas atómicas.

¿Cuántos zurdos hay en el mundo?

¿Qué tienen en común Barack Obama, Messi, Hugo Chávez e Iker Casillas? Todos ellos son zurdos, como el 15% de la población mundial. En España, las últimas estadísticas señalan que hay cerca de un 12% de zurdos. 
Según explica Roberto Belvís, coordinador del Servicio de Neurología de USP Dexeus, la dominancia derecha-izquierda (diestros-zurdos) en algunas funciones como la audición (el oído que ponemos en el reloj), la visión (el ojo que ponemos en el telescopio), la manipulación manual (la mano con la que escribimos) o la podal (el pie con el que chutamos un balón) está determinada por factores genéticos y ambientales y se establece en torno a los cinco años. No obstante, estudios ecográficos en embarazadas muestran que el 10% de los fetos utilizan ya preferentemente la mano izquierda en los movimientos (y eso a pesar de que los fetos aún no se han sometido a factores ambientales). 
Ser zurdo no entraña ningún problema mientras exista homogeneidad en la dominancia (pie-mano-ojo-oído). Los zurdos homogéneos no presentan más problemas de aprendizaje que los diestros homogéneos. El problema aparece cuando la dominancia no es homogénea sino cruzada pues pueden aparecer problemas de aprendizaje respecto a cálculo, escritura y lectura.

viernes, 6 de abril de 2012

¿Por qué nos enferma el estrés?

El estrés altera la respuesta de las células inmunes que regula la inflamación
El proceso inflamatorio juega un papel en la aparición de muchos trastornos
Ir siempre corriendo de un sitio a otro, vivir angustiados por llegar a final de mes, sufrir la enfermedad de un ser querido... Son situaciones que generan un estrés crónico y que cada vez más se reproducen en la sociedad actual. Son muchos los estudios que han relacionado este tipo de angustia con un mayor riesgo de sufrir una enfermedad cardiaca, autoinmune o una infección. Pero, ¿cuál es el proceso por el que el estrés merma la salud? Parece que la clave está en una alteración de la respuesta inflamatoria.
Se sabe que en una situación de estrés puntual, nuestro organismo responde generando una mayor producción de una hormona, el cortisol. Sin embargo, ¿ocurre lo mismo cuando se trata de una tensión prolongada? "La sencilla noción de que el estrés crónico actúe mediante el efecto directo de un aumento de cortisol en sangre es cada vez menos aceptada. Lo que más importa es cómo los tejidos responden al cortisol, más que los niveles de la hormona por sí mismos", señalan un grupo de investigadores de la Universidad Carnegie Mellon (Pittsburgh, EEUU) en su trabajo, publicado en la revista 'Proceeding of the National Academy of Sciences' (PNAS).
Estudios previos de estos autores habían demostrado que el estrés crónico está asociado con un aumento de la susceptibilidad a tener un resfriado entre aquellas personas que han estado expuestas a un virus respiratorio. Sin embargo, en ellas, los niveles de cortisol no jugaron un papel determinante, pero hasta ahora no se había evaluado cómo la hormona influye en la respuesta inflamatoria, en concreto sobre los receptores de los glucocorticoides, encargados de regular los genes implicados en la respuesta inmune (el sistema defensivo del cuerpo humano).
Más propensos al resfriado
En un primer estudio, estos investigadores expusieron a 276 adultos a un virus responsable del resfriado común y los vigilaron a lo largo de cinco días para detectar signos de infección y enfermedad. Lo que comprobaron fue que en aquellos que habían estado sometidos a un estrés crónico sus células inmunes eran incapaces de responder a las señales hormonales que normalmente regulan la inflamación y, por lo tanto, fueron más propensos a sufrir un resfriado.
En un segundo estudio, se valoró la capacidad de 79 participantes sanos para regular la respuesta inflamatoria. De nuevo se utilizó la exposición a un virus del resfriado y se vigiló la producción de citocinas proinflamatorias, sustancias involucradas en la estimulación de la producción y liberación de otros mediadores proinflamatorios. Quienes fueron menos capaces de regular la respuesta inflamatoria, como se valoró antes de estar en contacto con el virus, produjeron más citocinas que inducen la inflamación, una vez que estas personas estuvieron expuestas al patógeno.
Incapaz de regular la inflamación
"La inflamación está en parte regulada por la hormona del cortisol y cuando ésta no desarrolla bien su función, la inflamación queda fuera de control [...] La capacidad del sistema inmunológico de regular la inflamación predijo [en este estudio] quién desarrollará un resfriado, pero lo más importante es que ofrece una explicación a cómo el estrés promueve una enfermedad", explica Sheldon Cohen, profesor de Psicología de la Universidad Carnegie Mellon y principal investigador del estudio.
"En situaciones de estrés, las células del sistema inmune son incapaces de responder al control hormonal, y consecuentemente, producen niveles de inflamación que conducen a una enfermedad. Porque la inflamación juega un papel en muchas patologías como la cardiovascular, el asma y los trastornos autoinmunes. Este modelo sugiere por qué el estrés les impacta tanto", señala Cohen.

¿Por qué vemos siempre esta cara de la Luna?

El astrónomo Rafael Bachiller nos descubre en esta serie los fenómenos más espectaculares del Cosmos. Temas de palpitante investigación, aventuras astronómicas y novedades científicas sobre el Universo analizadas en profundidad.
La Semana Santa, que siempre va asociada a un plenilunio, es una buena ocasión para pensar en nuestro satélite y sus misterios. Un trabajo reciente ofrece una explicación de porqué la Luna nos muestra siempre la misma cara, y precisamente esa.
La Luna se comporta como una buena pareja de baile que mira continuamente a su acompañante: siempre ofrece la misma cara en dirección a la Tierra. Esto es porque la Luna gira en torno a nuestro planeta con un periodo orbital que es exactamente igual al periodo de la rotación sobre su propio eje. Poco importa en qué momento miremos hacia nuestro satélite, su movimiento solo nos permite ver uno de sus hemisferios.
El hemisferio contrario, la cara oculta de la Luna, no pudo ser observado hasta 1959, cuando la sonda soviética Luna 3 fue enviada a una posición favorable para fotografiar esa zona.
Las causas de esta sorprendente 'rotación síncrona' son bien conocidas. En los instantes iniciales tras la formación del sistema Tierra-Luna (hace unos 4.000 millones de años), la rotación no estaba sincronizada y se piensa que la Luna giraba mucho más rápidamente de como lo hace hoy. Posiblemente la Luna no tenía una forma perfectamente esférica, sino que era ligeramente más alargada en una dirección. Las fuerzas de marea acentuaron este alargamiento contribuyendo a que la Luna (en aquel entonces más caliente y 'blanda') se estirase progresivamente. Una vez enfriada, la Luna había adquirido una forma oblonga o, dicho de otro modo, quedó ligeramente 'apepinada'.
Hay una tendencia natural para que el sistema físico adopte la configuración de mínima energía. En el caso del sistema Tierra-Luna, esa configuración se logra con el eje más largo del satélite orientado exactamente en dirección hacia la Tierra. Esto es lo que originó la sincronización de la rotación del satélite con el movimiento orbital en torno al planeta hace unos mil millones de años.
¿Por qué la Luna nos muestra esta cara y no la otra?
Las dos caras de la Luna son muy diferentes. El hemisferio visible está dominado por unas grandes manchas oscuras que forman lo que denominamos 'el rostro de la Luna' o 'el hombre de la Luna'. Esas manchas, denominadas 'mares', son grandes llanuras que se formaron por la lava procedente de erupciones volcánicas. Sin embargo, el hemisferio oculto es mucho más montañoso, apenas tiene 'mares', y su orografía está completamente dominada por numerosísimos cráteres.
La cara visible (izda.) y la cara oculta (dcha.) de la Luna | NASA, LRO
Hasta recientemente se pensaba que la posición en que la Luna había quedado tras la sincronización de su rotación era fruto del azar. Se creía que había habido una probabilidad igual de que la Luna nos hubiese apuntado con su cara montañosa, con la actual, o que hubiese quedado en una posición intermedia entre esas dos.
Sin embargo un estudio reciente realizado por Oded Aharonson, P. Goldreich y Re´em Sari ha demostrado que lo que determina qué cara de la Luna apunta a la Tierra es el tiempo de frenado de la Luna (el tiempo de disipación de su energía rotacional). Si el frenado hubiese sido muy rápido, habría habido una probabilidad igual para que la Luna nos ofreciese una cara o la contraria. De manera similar a cuando tiramos una moneda al aire y esperamos cara o cruz con la misma probabilidad. Pero si el frenado fue lento, la Luna se comportó como una moneda trucada, y ofreció su hemisferio ligeramente más denso (el dominado por los mares volcánicos) hacia la Tierra.
El análisis realizado por Aharonson y colaboradores se refiere a la Luna tal y como la observamos hoy. Sin embargo, no se puede asegurar que, tal y como suponen estos investigadores, la formación de los mares fuese anterior al frenado de la rotación. Tampoco pueden ser excluidos otros posibles fenómenos. Por ejemplo, la colisión de un gran meteorito relativamente tardío pudo haber alterado la orientación en que quedó la Luna tras su frenado.

jueves, 5 de abril de 2012

¿Estamos preparados ante una pandemia de gripe?

Un informe publicado en Nature cuestiona los sistemas de vigilancia y control necesarios ante una pandemia de gripe.
Un análisis del número de las distintas secuencias de los diferentes virus de la gripe, tanto de aves como de cerdos, recogidos por distintos países del mundo entre 2003 y 2011 dibuja un escenario muy grave en cuanto nuestra capacidad para controlar la evolución de los virus de la gripe. Los investigadores, que han analizado genes de todos los subtipos de virus de gripe, porque no sólo del H5N1 es una amenaza pandémica, ha verificado que la mayoría de los países tiene poca o ninguna vigilancia genética sobre estos virus.
El autor del informe que se publica en Nature, Declan Butler, explica que la vigilancia existente es «fragmentada y reactiva» y que está provocada en gran parte como respuesta a los brotes de enfermedades o proyectos temporales de investigación; una situación, afirma, incomprensible porque un virus de gripe que surge en cualquier lugar, en cualquier momento, puede poner en peligro a todo el planeta.
Poco control
El documento de Nature considera que, aunque el número de secuencias se ha incrementado en la última década, suele haber un desfase de varios años entre el momento en el que las cepas aisladas del virus se recogen en el campo, y en el que se ordenan y se depositan en bases de datos públicas, lo que significa que hay pocos datos disponibles para controlar los virus en tiempo real.
Subraya el texto que por ello, una vigilancia genética a tiempo real es clave para la detección de mutaciones o recombinaciones de virus animales que puedan suponer riesgos para la salud humana y animal. También, continúa, es crucial para entender los patrones de transmisión y factores de riesgo para la propagación de la gripe entre las poblaciones de animales y para mantener las vacunas animales actualizadas. Por ello, la comunidad internacional debe desarrollar y financiar una política científica basada en una estrategia coherente con el fin de recoger más muestras representativas geográficamente en tiempo real, especialmente en los países y regiones que corren mayor riesgo, que tienden a ser más pobres.
Un coste menor de las tecnologías genéticas significa que, destaca el autor del documento, con el liderazgo internacional adecuado, voluntad política y financiación, podría ser factible poner en marcha un sólido sistema de vigilancia genético mundial. Probablemente, reconoce, sería incluso más rentable que muchos de los esfuerzos de vigilancia fragmentados y descoordinados de hoy día.

miércoles, 4 de abril de 2012

El rival del ebook, llega el papel electrónico de LG


El papel electrónico no es una novedad, lo puede encontrar ya en los libros electrónicos, en dispositivos móviles, en algunas memorias USB, así como en muchos otros aparatos. Aunque originalmente sólo se fabricaba en blanco y negro, en 2007 aparecieron los primeros ejemplos de papel electrónico en color.
La ventaja de estas pantallas es que nos permiten ver texto e imágenes mucho más claramente que en una pantalla de computador o de celular. No producen luz, sino que la reflejan, y su técnica permite ahorrar mucha más energía que las actuales pantallas.
Sin embargo, sólo les faltaba una cosa para asemejarse y mejorar las propiedades del papel tradicional: flexibilidad. Eso parece que se acabó, sobre todo después de que la compañía surcoreana LG anunciara la producción masiva de pantallas de papel electrónico flexible.
¿Una nueva revolución?
Al igual que hiciera el papiro en el Antiguo Egipto, muchos miran con atención el devenir de una tecnología que podría transformar el modo en que los humanos transmitimos conocimiento.
Fue precisamente la empresa NextPapyrus (Próximo papiro) la que no hace mucho difundió en YouTube un vídeo mostrando un papel electrónico flexible capaz de aguantar los embates de un bate de béisbol.
El anuncio de LG no sólo supone la puesta en marcha de su producción masiva sino la antesala de un nuevo escenario tecnológico sin precedentes. Según LG, en abril ya se podrán adquirir dispositivos con pantallas más duraderas que cualquier otra actualmente en el mercado, capaz de doblarse en un ángulo de hasta 40º.
El material con el que está hecho procede de E-ink, la misma empresa que suministra el papel electrónico a Amazon para sus Kindle. Según explicó LG, compran este material flexible en grandes rollos que luego cortan en trozos de 6 pulgadas. La pantalla resultante, tiene una resolución de 1024x768 y aseguran que revolucionará el mundo del E-book.
De qué están hechas
El papel electrónico está usualmente formado por tres capas, una hecha de polímeros, la tercera con microtransmisores y una capa protectora. El polímero contiene millones de cápsulas flotantes en un gel que al ser estimuladas eléctricamente se mueven para mostrar un lado negro, blanco o color a voluntad, formando así motivos gráficos.
En el caso de las pantallas flexibles, éstas incluyen sustratos de plástico, así como electrónica plástica para el soporte del material.
No obstante, normalmente su desventaja respecto a las actuales pantallas es que suelen ser mucho más lentas, por lo que su uso todavía sigue centrándose en los E-Books.
Los usuarios de este tipo de aparatos han podido observar que en ocasiones el papel electrónico rígido que contienen puede dañarse fácilmente si el aparato cae accidentalmente. Sin embargo, según explicaron en LG el nuevo material se puso a prueba golpeándolo repetidamente con un martillo sin que éste presentara arañazos.
Más allá de los E-Book, algunos investigadores han ensayado también el uso del papel electrónico flexible en el diseño de celulares. El año pasado, científicos canadienses presentaron un PaperPhone (teléfono de papel), capaz de hacer lo que cualquier otro teléfono, con la diferencia de poderse plegar y meter cómodamente en el bolsillo.
“Todo va a verse y sentir como esto en cinco años”, dijo entonces a la BBC su creador Roel Vertegaal. A juzgar por el anuncio de LG todo apunta a que tenía razón, aunque todavía tendremos que esperar para estimar el impacto que una tecnología semejante tendrá en nuestras vidas.